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고개 떨군 국민…'모두 속았다'

황우석 교수팀의 논문이 완전 조작된 것으로 드러남에 따라 ‘설마 그것까지는 아니겠지’하며 애써 진실을 외면하려 했던 국민들이 결국 고개를 떨궜다.

믿기지 않지만 믿어야 한다는 상황에 국민들은 자괴감에 빠졌다.

그에게 새로운 삶의 희망을 걸었던 난치병 환자들은 억장이 무너지는 충격에 휩싸였다.

황 교수팀이 ‘바꿔치기’ 의혹을 제기하며 김선종 연구원 등을 상대로 수사를 검찰에 요청했지만, 더 이상 황 교수팀의 말에 신뢰가 가지 않는다는 것이 국민들의 반응이다. 이미 그를 향한 국민의 애정은 싸늘하게 식었다.

황 교수팀의 ‘마지막 변명’으로 밖에 들리지 않는 주장이 설사 맞는다고 하더라도 어쨌든 논문은 조작됐고 환자맞춤형 줄기세포는 없는 것으로 보인다는 것이 현실이다.

한 과학계 관계자는 “황 교수팀이 지난 5월 영국 런던에서 전 세계 기자들을 상대로 ‘환자맞춤형 배아줄기세포 배양’이라는 연구성과를 발표, 세계를 놀라게했을 때 이미 환자맞춤형 배아줄기세포가 존재하지 않았다는 사실을 알았다면 이는 ‘사기극’”이라며 분통을 터뜨렸다.

세계 최고의 과학 저널로 전문가 집단인 사이언스를 속였다면 비전문가인 정부와 언론, 국민을 현혹하는 것은 상대적으로 쉬웠을 것이라는 분석도 나오고 있다.

세계에서 내로라하는 줄기세포 연구자들의 공동연구 제안을 받았고 한국을 중심으로 세계줄기세포허브를 만드는데도 성공했기 때문이다.

전문적인 지식이 없는 국민들은 대한민국이 낳은 세계적인 영웅의 ‘신화’ 앞에 그저 뜨거운 박수를 보냈다.

생명공학 벤처기업에 근무하는 김모(35)씨는 “황 교수가 ‘2막중 1막을 열었다’, ‘강원래를 걷게 만들고 싶다’는 등 감동적인 말을 던질 때마다 나 역시 가슴이 뛰고 흥분돼 눈물을 흘렸다”며 “국민 모두가 희망과 꿈에 부풀었는데 결국 우리 모두가 속은 것이냐”고 반문했다.

황 교수는 논문 발표 후 전쟁에서 승리하고 금의환향하는 개선장군처럼 정부와 사회단체, 정치권 등으로부터 각종 지원을 이끌어냈다.

이후 황 교수는 연구보다는 대외적인 활동에 치중했다.

황 교수가 윤리문제와 관련 모든 공직사퇴를 선언하기 전까지 연합뉴스 인물정보와 황 교수 후원회 사이트에 따르면 현재 그에게 따라다니는 직함만도 어림잡아 16개 정도였다

거짓의 가면을 쓰고 곳곳에서 찬사를 받았던 황 교수가 이번 충격을 가져다준 것에 대해 엄중한 책임을 져야한다는 목소리가 높다.

생명과학자들의 커뮤니티인 생물학연구정보센터의 한 회원은 “2005년 논문에 많은 조작이 있었음이 드러난 것만으로도 황 교수는 학계에서 영원히 퇴출시켜야 하며 연구비를 회수하고 박사학위도 취소해야 한다”고 강도 높게 비난했다.

한편 황 교수의 거짓 장단에 맞장구를 쳤던 학계, 정부, 언론도 반성해야 한다는 지적이 나오고 있다.

정부는 황 교수의 연구에 대한 가능성과 문제점을 인식, 올바른 방향으로 나아가도록 잡아주지 못했다. 그저 국민들의 ‘감상적인 애국주의’에 편승, 장밋빛 희망만을 확산시켜 이번 파국을 막지못했다.

언론도 황 교수의 업적을 연일 치하하는데만 바빴고, 실용화 단계까지는 멀고 먼 장벽이 있었지만 금방이라도 난치병 환자를 살려낼 수 있을 것 같이 부풀렸다.

우리나라 최고의 대학인 서울대도 지난해 5월 네이처지가 이미 난자 채취 과정에 대한 윤리적 의혹을 제기했는데도 공개적인 토론의 장을 만들지 못했다는 것은 반성할 대목이다.

환경운동연합 명호 부장은 “이번 조사위 발표가 중간조사 발표이기는 하지만 현재까지 나온 것만 봐도 황 교수가 ‘인위적 실수’가 아니라 ‘고의적 조작’을 한 것이 분명한 만큼 황 교수는 책임을 져야 한다”고 밝혔다.

명 부장은 또 “박기영 청와대보좌관과 오명 과기부 장관 등 정부 당국 당사자도 황 교수를 국가적으로 지원하는 것에 대해 사회적 합의나 검토 없이 지금의 사태를 키운 책임을 져야 한다”며 주장했다.

그는 “서울대 조사위의 추가조사에서는 조작 사태에 누가 어디까지 개입했는지 등이 밝혀져야 하며, 또 이번 기회에 생명공학 윤리에 대한 사회적 합의가 이뤄져야 한다”고 강조했다.

한국바이오벤처협회 한문희 명예회장은 “생명과학자의 한 사람으로서 참담함 심경이지만 잘못을 가리되 줄기세포의 중요성을 감안해 연구 육성을 지속해야 한다”며 “줄기세포 사업 같은 국책사업은 여러 과학자가 참가하는 투명한 협동체제를 구축해야 할 것”이라고 당부했다.

세계줄기세포허브 관계자는 “조사결과 발표를 놓고 어떤 논평을 할 위치에 있지 않다”고 언급을 피하면서도 “이런 일이 있을 거라고 상상이나 했겠는가”며 당혹함을 감추지 못했다. 이 관계자는 또 줄기세포허브와 관련해 “위에서는 그냥 기다리라고만 했다”고 말했다.

동대문구 장위동 우모(76.여)씨 “논문이 잘못됐다는 것은 이미 알고 있었던 내용이고 그 정도 실수는 연구를 하다보면 있을 수 있는 일이 아니냐”며 “황 교수가 열심히 하려고 했던 것은 사실이고 또 그러한 연구를 하도록 지원해 줘야하는데 ‘황우석 죽이기’라고 생각한다”고 황 교수를 옹호했다.

그러나 전주에서 온 오모(48.여)씨 “결과를 보고 배신감이 들었다”며 “어떻게 뒷감당을 하려고 그러한 일을 저질렀을까 의문스러울 뿐이다. 국가적 망신”이라고 지적했다.

네티즌들도 허탈함을 감추지 못해 한 네티즌은 ‘아직도못믿겠다’라는 ID(이용자신분)로 포털사이트 토론장에 “무조건 황 교수를 지지하진 않지만 아직도 줄기세포가 없다는 것을 믿을 수가 없다”며 허탈해했다.

네티즌 ‘ch2620’도 “논문발표 시점에 자료가 사라져서 논문데이터는 조작됐지만 실제로는 논문의 내용과 같이 실행됐다”며 “한 과학자가 망가진 문제보다 미래 산업을 선점할 국가적 기회의 싹을 잘라버리고 장애우의 희망을 꺾어버린 것이 문제핵심”이라고 강조했다.

ID로 ‘uiop62’를 사용하는 한 네티즌은 강경한 어투로 “황 교수를 구속수사해야 한다”며 “황 교수가 없으면 줄기 세포 연구가 안되는 줄 알지만 지금도 묵묵히 연구하고 있는 연구자들이 많다”고 강조했다.

한편 이날 서울역과 고속버스터미널 등에서는 시민들이 재촉하던 발걸음을 잠시 멈추고 TV 앞에 모여 발표 모습을 유심히 지켜봤으며 황 교수 논문이 ‘고의적 조작’이라는 발표에 실망감을 감추지 못하고 혀를 차기도 했다.

일선 회사 각 사무실에서도 잠시 일손을 멈추고 TV 앞에 모여 ‘황 교수 사태’에 대한 큰 관심을 드러내고 결과발표 후 실망감과 함께 삼삼오오 모여 향후 문제를 논의하기도 했다.

연말을 맞아 송년회 등 각종 모임 장소에서도 황 교수와 줄기세포가 최고 화두로 거론되고 있으며 최근에는 ‘논문만 있고 줄기세포는 없다’는 주장에 비유해 폭탄주 뇌관에 물을 넣어 마시는 ‘황우석 폭탄주’가 등장하기도 한 것으로 알려졌다.

서울=연합뉴스
입력 : 2005.12.23 11:24 38'

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